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L’œuvre de Barbara Hepworth (1903-1975), figure majeure de la sculpture britannique du xxe siècle est présentée au musée Rodin, en collaboration avec la Tate, jusqu’au 22 mars 2020. Encore méconnue aujourd’hui en France, Barbara Hepworth, qui côtoyait Henry Moore, Picasso ou Mondrian, a pourtant révolutionné la sculpture et fait émerger une nouvelle sensibilité esthétique. Ses œuvres abstraites, aussi pures que poétiques aspirent à un monde idéal et pacifique. Le musée Rodin rend hommage à cette femme artiste et présente ses œuvres saisissantes, entre vide et plein, qui s’emparent du visiteur et ne le quittent plus.

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Une figure de la sculpture anglaise du xxe siècle

Barbara Hepworth (1903-1975) a participé au profond renouvellement des formes qui s’opère dans l’entre-deux-guerres. Cette première exposition monographique organisée à Paris, en collaboration avec la Tate, présente sa carrière et son œuvre à partir des années 1930, ainsi que ses méthodes de travail grâce à l’évocation de son atelier de St Ives. Les œuvres exposées témoignent de la modernité de son vocabulaire formel proche de l’abstraction et de sa poétique fortement inspirée par la nature, donnant une version singulière de la sculpture organique.

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Une nouvelle esthétique : la sculpture d’un monde moderne

Après Rodin (1840-1917), l’éclosion d’une nouvelle sculpture émerge. En 1905, Maillol redonne à la statuaire densité et autonomie. À partir de 1909, Brancusi porte ce retour aux caractères fondateurs de la sculpture à sa plus grande épure. Le deuxième acte se déroule durant les années 1920, avec en Angleterre, Moore et Hepworth. Loin de l’expressionnisme puissant de Rodin, Hepworth est en quête d’une nouvelle esthétique, privilégiant le langage des volumes et des formes. La nature est la grande source d’inspiration de la poésie du volume développée par Barbara Hepworth. La sculpture organique de Hepworth est aussi une vision du monde : après la Première Guerre mondiale, la société trouve dans cette nouvelle sensibilité une vision pacifiée loin des atrocités de la guerre. Le vocabulaire d’Hepworth s’oppose aux mondes du pathos, de la construction ou de l’univers machiniste. En 1934, elle écrit que son objectif est de « projeter dans un médium plastique un peu de la vision abstraite et universelle de la beauté ». Son art réside tout entier dans le jeu entre formes convexes et concaves, dans une constante opposition entre vide et plein. Sous les dehors silencieux des formes pleines, l’univers de la sculpteure devient le lieu d’une nouvelle aspiration à un monde idéal, pour éviter, selon Hepworth, de « s’abandonner au désespoir ». Cette exposition permet d’avoir une vue d’ensemble de sa carrière et de son œuvre sculptée peinte et dessinée, ainsi qu’un aperçu de ses méthodes de travail grâce à l’évocation de son atelier. De nombreuses photographies provenant de la famille complètent le parcours de l’exposition.

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La redécouverte d’une femme artiste majeure

En France, avec son mari, le peintre Ben Nicholson, elle fréquente les milieux artistiques, visite Brancusi, Picasso, Braque, Mondrian et rencontre Arp, Calder, Mirò. Barbara Hepworth travailla à partir de 1939 en Cornouailles dont les paysages influencèrent son œuvre. Plus encore, elle a de son vivant une aura immense en Angleterre : en 1965 elle sera faite «Dame» de l’Empire britannique. Dès 1936, l’œuvre Discs in Echelon entre dans les collections du MoMA de New York. Les expositions se succèdent : à la Biennale de Venise, San Francisco, Sao Paulo ou Tokyo… Le musée Rodin est l’un des très rares lieux français dans lesquels Barbara Hepworth présente ses œuvres de son vivant. Il revenait donc au musée Rodin, qui l’avait accueillie lors de manifestations collectives il y a plus de 60 ans, de faire découvrir au public français la quintessence de son univers poétique et saisissant.

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Barbara Hepworth et la France

L’entre-deux-guerres marque pour Barbara Hepworth sa reconnaissance en France. En 1933, elle y découvre l’avant-garde européenne grâce à son mari, le peintre Ben Nicholson, rencontre Constantin Brancusi, visite l’atelier de Jean Arp. À ce moment, Jean Hélion et Auguste Herbin créent le mouvement Abstraction-Création afin de promouvoir l’art non figuratif et l’invitent à exposer à leurs côtés avec les sculpteurs Jean Arp, Alexander Calder et Naum Gabo ainsi que Robert Delaunay, Piet Mondrian, Kurt Schwitters et Theo van Doesburg. Elle noue des amitiés avec Mondrian, Braque et Gabo. Après la guerre, le mouvement abstrait se recompose au travers du Salon des Réalités Nouvelles, auquel elle s’associe. Enfin, elle compte parmi les représentants de la Grande-Bretagne dans les Expositions internationales de sculpture contemporaine qui ont lieu au musée Rodin (1956-1971).

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